중국은 한족과 55개의 소수민족으로 구성된 다민족국가이다. 이렇게 많은 민족들 중에서 역사적으로 중원(中原)문화의 주체를 담당하였던 한족(汉族)의 숫자가 가장 많아 전체 인구의 92%를 차지하고 있으며 그 나머지가 55개 민족으로 나뉘어져 있다. 이들 55개의 민족을 중국에서는 "소수민족(少数民族)"이라고 칭하고 있다. 소수민족의 인구는 1953년 3352만, 1962년 4000만, 1982년 6724만, 1990년 9120만명으로 급속도로 성장했는데, 그 이유는 소수민족 우대 정책으로 인해 부모중 한 사람만 소수민족일 경우라도 자녀들이 대부분 소수민족으로 등록하는 경우와 한족인데도 불구하고 소수민족으로 등록하는 경우가 있었기 때문인데 중국은 어느 민족을 등록하든지 자기의 자유이기 때문이다.
 현재 소수민족 가운데 인구가 가장 많은 소수민족은 '쫭족(壯族)'으로 1500만명이고, 인구가 가장 적은 민족은 '루어빠족(珞巴族)'은 겨우 2300명이다. 소수민족들의 대부분이 자기 민족의 언어와 문자를 보존하고 있어 교육수준이 낮은 소수민족지구에 가면 중국어 하나만으로는 전혀 의사소통이 안되는 경우가 허다하다. 민족언어들은 서로 완전히 다른데, 예를 들면 위구르족은 아랍어계의 문자를 사용하고, 쫭족은 영어 알파벳으로 만든 문자이며, 이족은 상형문자와 비슷한 문자를 사용한다.

 이들 소수민족들은 여러 가지 이유로 인하여 대개는 산촌(山村)이나 초원(草原)등 중국의 변방지역에 집중적으로 거주하고 있다. 이로 인해 외부와의 교류가 차단되어 발달한 현대문명을 수용할 기회를 갖지 못했다. 따라서 소수민족들은 전반적으로 생활 정도가 저하된 상태를 벗어나지 못하고 있다.
 
1. 지역별 분류

동북 내몽고

 만 족

 조선족

 허저족

 에벵크족

 오르죤족

 몽고족  

 다우르족

 

 

 서북

  회 족

 둥샹족

 싸라족

 보안족

 위구족

 투 족

 위구르족

다지크족

하사크족

 다다르족

  러시아족

 우즈벡족

 키르키즈족

 시버족  

 

 

 

 

 서남

 이 족

 바이족

 하니족

 리수족

 라구족  

 나시족

 지눠족

푸미족

부랑족

 더앙족

 징퍼족

 두룽족

 누 족

 아창족

 다이족

 와 족

 

 

 중남, 동남

 챵 족

 장 족

 먼바족

 부이족

 풔바족

 둥 족

 수이족

서 족

징 족

 먀오족

 거로족

 좡 족

 모난족

 무라오족

 리 족

 투쟈족

야오족

까오산족

 중국 소수민족의 지역 분포의 특징을 보면

1, 분포지역이 광대하고 차지하고 있는 면적이 넓다.

중국의 소수민족은 비록 전국 인구의 1/10에도 못미치지만, 분포되어 있는 지역이 매우 넓고 차지하고 있는 면적은 전국의 절반 이상이나 된다. 5개의 소수민족 자치구 외에도 대부분의 성(省) 시(市)에도 소수민족 자치주(自治州) 자치현(自治縣)이 있다. 소수민족이 가장 많은 성은 운남성(雲南省)으로 그곳에는 35개의 민족이 거주하고 있다. 이외에도 내몽고(內蒙古), 신장(新疆), 시장(西藏), 광서(廣西), 영하(寧夏) 지역 및 흑룡강(黑龍江), 길림(吉林), 요녕(遼寧), 감숙(甘肅), 청해(靑海), 사천(四川), 운남(雲南), 귀주(貴州), 광동(廣東), 호남(湖南), 하북(河北), 호북(湖北), 복건(福建), 대만(臺灣), 해남(海南) 등의 성에 주로 분포되어 있다.

2. 잡거(雜居)가 많고 집거(集居)가 적다.

90% 이상의 중국인구는 한족(漢族)이다. 각 소수민족 지역에는 모두 일정한 수의 한족이 살고 있으며, 비록 소수민족 자치지구라 할 지라도 대부분은 한족이 다수를 차지하고 있다. 그렇지만 각 소수민족은 모두 자신들의 집거지역을 가지고 있는데, 비교적 큰 지역도 있고 약간 작은 지역도 있다. 몇몇 집거지역은 각 지역에 분산되어 있으며, 단지 부분적으로 집거하고 있는 지역도 있다. 그 나머지는 다른 민족들 사이에 흩어져 살고 있다. 이와 같이 잡거(雜居)가 많고 집거(集居)가 적어 각 민족이 뒤섞여 살고 있는 국면을 형성하였다. 예를 들면, 회족은 800여만명이 있는데 영하회족자치구(寧夏回族自治區)에 집거하고 있는 사람은 단지 100여만명 뿐이고, 또 100만여명은 감숙성 신강 위글자치구에 집거하고 있으며, 나머지 600만명은 전국 각지에 흩어져 살고 있다. 장족(티벳족)은 모두 450여만명인데, 단지 200여만명만 티벳에 집거하고 있으며, 나머지는 감숙, 청해, 사천, 운남 등지에 따로따로 흩어져 거주하고 있다. 이러한 중국민족 분포의 특징은 소수민족과 한족 및 각 소수민족간의 밀접한 관계를 반영하고 있으며, 이것은 중국이 통일된 다민족 국가를 이루는 중요한 기초가 되고 있다.

3. 자원과 산물이 매우 풍부하다.

소수민족이 거주하고 있는 지역은 대부분 고원 산맥 초원 삼림지대로써, 지역이 광대하고 지하자원이 풍부하며 목축업이 발달되고 농작물의 종류가 많다. 내몽고와 영하는 중국 식량작물의 중요 생산지이다. 신강은 중국 면화의 중요 생산지이고, 광서는 사탕수수의 중요 생산지이며, 티벳에는 쌀보리가 많이 생산되고. 운남과 해남에는 각양각색의 열대 과일이 생산된다. 소수민족 지역의 삼림복개 면적은 4,500ha로 전국 삼림복개 면적의 37%를 차지하고 있다. 중국의 5대 천연 목축지역인 내몽고, 신강, 티벳, 청해, 감숙은 모두 소수민족 지역이다.

4. 국경 부근에는 인구가 적고 경제 문화가 비교적 낙후되어 있다.

소수민족이 집중된 지역은 대부분 중국의 국경지대에 위치하고 있고, 주변 국가들과 인접하고 있어, 국방 및 이웃 국가와의 관계에서 지리적으로 매우 중요하다. 그러나 지역이 광대하고 변방에 위치하고 있으며 인구밀도가 낮고 교통이 불편하여 개발이 비교적 늦기 때문에 경제적으로나 문화적으로 비교적 낙후되어 있다. 해방 이후에 비록 거대한 변화가 발생하였지만 한족 지역에 비하면 아직도 많은 차이가 있다. 

2. 인구별 분류

100만명 이상

 좡족

 회족

 위그르족

 카자흐족

 다이족

 이족

 묘족

 만족

 장족

 몽고족

 투쟈족

 부이족

 조선족

 둥족

 요족

 바이족

 하니족

 

 10만-100만

 리족

 리수족

 서족

 라후족

 와족

 수이족

 둥샹족

나시족

시버족

 토족

 거로족

 키르기스족

 다월족

 챵족  

 징퍼족

 

 

 

 5만-10만

 무로족

 싸라족

 모난족

 부랑족

   

 

 

 

 

 1만-5만

 다지크족

 푸미족

 누족

 아창족

 에벵크족

 지눠족

 우즈베크족

러시아족

보안족

 징족

 더앙족

 위구족

 

 

 

 

 

 

1만명이하

 고산족

 다다르족

 두룽족

 오르죤족

 먼바족

 뤄바족

 허저족

 

 

이외에도 등인(人), 샬바인(夏爾巴人) 등과 같이 아직 그 민족성분이 식별되지 않은 인구가 약 70여만명 있다

 

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